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난치병 치료제 개발을 향한 안지오랩 김민영 대표의 끝없는 도전

#안지오랩#혈관신생억제제#여성CEO#김민영대표

글. 한율 사진. 이정수

여성 ceo 인터뷰 – 3

하나의 의약품이 제품화가 되려면 긴 여정을 거쳐야 한다. 생각보다 길고, 생각보다는 고된 시간이다. 그 과정에서 겪게 되는 숱한 고난은 ‘나는 왜 이 일을 하고 있는가?’라고 자꾸만 되묻게 만든다. 혈관신생 억제제 연구개발을 위해 1999년 안지오랩을 설립하고 20년 넘게 한길을 걸어온 김민영 대표. 안지오랩을 ‘작지만 강한, 세계적인 R&D 기업’으로 만들겠다는 뜨거운 의지로 연구개발에 박차를 가하고 있는 그를 만나기 위해 대전으로 향했다.

70여 가지 질환의 치료제로 쓰일 수 있는 혈관신생 억제제 개발에 도전하다

안지오랩은 혈관신생 억제제를 연구 개발하는 기업으로, 사명도 혈관신생(Angiogenesis)에서 따왔다. 김민영 대표는 20년 넘게 혈관신생 분야에만 전념하면서 많은 성과를 거두었다.

“창업 전에는 대전의 대덕연구단지 기업연구소에서 혈관신생 억제 단백질을 8년 동안 연구했습니다. IMF 외환위기 시기에 연구소가 문을 닫게 됐는데, 혈관신생 억제 단백질에 대한 연구를 어떻게든 마무리하고 싶다는 생각에 함께 일하던 연구원과 1999년 회사를 창업했습니다. 그 당시만 해도 혈관신생 억제제로 개발된 약이 전 세계에 단 하나도 없었습니다. 혈관신생 억제제가 치료제로 개발된다면 여러 가지 질환을 치료할 수 있으리라는 강한 믿음이 있었습니다.”

혈관신생이란 기존의 혈관에서 새로운 혈관이 생기는 것을 말한다. 혈관신생과 관련된 질환은 암, 비만, 당뇨병성 망막병증, 습성 황반변성, 관절염, 자궁내막증, 건선 등 약 70여 가지에 달한다.

“암세포가 모여 종양을 형성하면 암은 본격적으로 성장을 준비합니다. 이때 가장 필요한 것이 산소와 영양분입니다. 때문에 암은 생존에 필요한 에너지를 얻고 지속적으로 성장하기 위해 새로운 혈관을 만드는 물질을 분비하여 주위의 혈관으로부터 새로운 혈관을 만들어서 암조직까지 혈관을 끌어오게 합니다. 이렇게 생긴 신생혈관을 통해 전이를 하기도 하고요. 암이 혈관신생에 성공하면 성장 속도는 이전과는 비교할 수 없을 정도로 빨라집니다. 혈관신생 억제제는 산소와 영양을 공급하는 혈관을 막아서 암을 크지 못하게 하여 결국은 죽게하는 원리입니다. 이처럼 혈관신생 억제제는 암뿐 아니라 다양한 질환의 치료제로 적용될 수 있습니다.”

김민영 대표는 창업 후 혈관신생 억제제의 연구 범위를 넓혔다. 혈관신생 관련 질환을 치료하기 위해서는 효과도 중요하지만 환자에게 오랫동안 투여해야 하므로 경구 투여가 가능하고 안전한 약물이 필요했기 때문이다. 김민영 대표는 천연물 의약품에 주목했다.

“그동안 연구해왔던 단백질 의약품뿐 아니라 단일 화합물이나 식물 추출물 같은 천연물에서 혈관신생 억제 효능이 있는 물질을 찾는 데 집중했습니다. 안지오랩의 혈관신생 억제제 물질인 'ALS-L1023'은 멜리사(레몬밤)에서 추출한 천연물 의약품으로 오랫동안 경구 투여를 할 수 있다는 장점이 있습니다. 현재 안지오랩은 습성황반변성, 비알콜성지방간염, 삼출성중이염, 치주질환 등 4개 질환을 대상으로 임상시험 2상을 진행 중이며, 대부분의 투자 자금이 임상 비용으로 충당되고 있습니다. 임상시험이 성공적으로 완료되면 기술 이전을 통해 수익구조의 변화를 가져올 것으로 기대합니다.”

미래 성장동력인 항체 의약품 연구∙개발에 박차를 가하다

안지오랩은 의약품 개발과 동시에 건강기능식품인 ‘오비엑스’의 개발을 통해 매출을 올리고 있다. 혈관신생을 억제해 내장지방을 감소시키는 효능이 있는 레몬밤추출물혼합분말(오비엑스)을 식약처로부터 기능성원료로 인정받고 지난 10년간 100억 원 이상의 매출을 기록했다. 아울러 지난 2018년에는 홈쇼핑을 통해 매출액이 급증하면서 영업이익 흑자를 이끌기도 했다. 혈관신생억제제를 이용한 복부비만 치료제 개발 분야에서 안지오랩의 시도가 국내외 통틀어 최초이다.

“오비엑스 판매에 있어서는 특히 여성 직원의 힘이 단연 컸습니다. 현재 온라인 쇼핑몰을 통해 제품을 판매하고 있는데요. 제품 콘셉트와 마케팅 포인트 등을 확립하는 일뿐만 아니라 작은 문구 하나에도 고객의 마음을 사로잡을 수 있는 여성 특유의 공감과 감성을 불어넣습니다. 현재는 코로나19로 인해 매출이 다소 감소했지만 앞으로 판매 채널을 더욱 늘려 매출 확대에 힘쓸 계획입니다.”

건강기능식품 공급에 있어서는 VC의 도움을 받기도 했다. 김민영 대표는 “VC는 투자한 타 회사와의 업무 연관성을 고려하여 시너지가 난다고 판단하면 회사를 적극적으로 소개해 준다”라고 말하며 VC와의 적극적인 소통을 강조했다.

“덕분에 저희도 건강기능식품을 공급할 수 있는 판매처가 생겼습니다. 정기적인 주주 간담회를 통해 VC 투자자들과 진솔하게 소통하는 것이 중요하다고 생각합니다. 펀딩을 받을 때에는 기존 VC 주주들이 직접 재투자도 하지만 새로운 투자자들도 적극적으로 소개해 주기 때문입니다. 바이오 시장에 대한 상황과 전망 등에 대해서도 안지오랩은 VC들로부터 많은 조언을 받고 있습니다.”

안지오랩은 자체적으로 보유하고 있는 인간 미니항체 라이브러리와 나노바디 라이브러리를 이용하여 암, 습성황반변성, 감염병 등 다양한 질환을 타깃으로 하는 항체 치료제 개발에도 박차를 가하고 있다. 그 결과 혈관신생뿐 아니라 암, 파킨슨병 및 코로나 바이러스 단백질 등 여러 가지 표적단백질에 대한 항체를 선별해 선도물질들을 확보할 수 있었다. 향후에는 동물실험을 통해 항체 의약품의 유효성을 확인하고 기술 이전을 추진할 예정이다.

"항체 의약품은 안지오랩의 미래 성장 동력으로, 천연물 의약품에서 항체 의약품으로 회사의 아이덴티티가 진화하고 있습니다. 약을 개발하려면 여러 분야의 연구가 필요하기 때문에 우리가 할 수 있는 코어 연구 외의 분야는 전문가에게 자문을 받거나 외부와의 적극적인 협력을 통해 진행하고 있습니다. AI 회사인 딥바이오와의 공동개발, 항체를 세포 내로 전달하기 위한 공동연구, 항체치료제의 효용성을 높이기 위한 ADC(Antibody Drug Conjugate) 공동연구 등이 그것입니다.”

세계적인 R&D 기업으로 우뚝 서는 그날을 위해!

바이오 벤처기업은 창업할 때부터 수익이 발생하기까지 많은 시간이 걸리기 때문에 정부 지원사업과 투자에 의존할 수밖에 없다. 김민영 대표는 “중요한 것은 선택과 집중”이라고 설명했다. 적은 인원과 자금으로 단기간에 성과를 내야 하는 어려움이 있으므로 ‘기업에 맞는 최적의 분야를 선택’해 ‘모든 것을 쏟아붓는 집중’이 필요하다는 것이다. 아울러 바이오 분야의 발전을 위한 투자에도 변화가 있어야 한다고 덧붙였다.

“최근 몇 년 간 바이오 분야가 주목을 받으면서 많은 투자가 이루어지고 있습니다. 해외 제약사에 대한 기술 이전이 진행되는 등 좋은 성과도 나타나고 있고요. 하지만 인기 있는 특정 분야에만 투자가 집중되는 것은 문제라고 생각합니다. 우리나라가 바이오 강국이 되기 위해서는 여러 분야에 고른 투자가 이루어져 다양한 분야가 함께 발전해야 할 것입니다.”

그러면서 그는 국내 신약 개발의 미래가 밝다고 전망했다. 기존의 제약사들이 과거의 복제약을 만들어 판매만 하던 방식에서 벗어나 신약 개발에 적극적으로 뛰어들고 있기 때문이다. 바이오 벤처기업 중에서 기술 이전을 통해 과거와 비교할 수 없을 정도로 성과를 내고 있는 곳이 많다는 점도 그 이유다.

“안지오랩이 개발하고 있는 치료제는 대부분 난치병을 타깃으로 합니다. 특히 전 세계적으로 노령화가 진행되면서 노인 관련 난치병이 인류가 직면하는 큰 문제가 될 것으로 예상합니다. 안지오랩은 난치병을 겪는 환자들에게 희망을 주는 회사가 되고 싶습니다.”

오랫동안 연구 개발한 치료제가 많은 사람에게 혜택을 제공하고 삶의 질을 높이는 데 기여할 수 있다면 그보다 더 큰 보람은 없을 것이다. 김민영 대표는 그러한 치료제를 만드는 것이 자신의 소명이라고 여긴다. 힘들 때마다 ‘나는 왜 이 일을 하는가’라고 자신에게 묻고 초심을 잃지 않으려고 노력한다는 김민영 대표. ‘작지만 강한, 세계적인 R&D 기업’이 되겠다는 안지오랩의 비전을 실현하기 위한 그의 도전은 한순간도 멈추지 않는다.

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